Juegos para aprender: cómo jugar agudiza la mente

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Los seres humanos se pasan 3000 millones de horas jugando a videojuegos cada semana. Eso es un montón de tiempo. ¿Pero se trata de tiempo malgastado o acaso los juegos sirven para algo más?

Ciertamente hay un argumento a favor de lo último. La importancia de los videojuegos didácticos en la educación es cada vez más evidente.

Los juegos se están convirtiendo en el pasatiempo preferido de millones de personas y cada vez hay más estudios que demuestran que se puede aprender jugando a videojuegos.

Pero, antes de hablar sobre los videojuegos didácticos necesitamos entender la razón detrás del aumento de popularidad de los videojuegos.

¿Por qué son tan populares los juegos? Vamos a destapar el telón y usar la ciencia para explicar por qué a la gente le encanta pasar tanto tiempo detrás de una pantalla.

Videojuegos y necesidades psicológicas

Los videojuegos, especialmente los juegos para aprender y los videojuegos didácticos, sacian muchas de nuestras necesidades psicológicas.

Esto ha convertido la "gamificación" en una ciencia con mucha psicología detrás de ella.

Esto ha convertido la "gamificación" en una ciencia con mucha psicología detrás de ella.

La gamificación es la aplicación de elementos de juegos, como ganar puntos y logros, a otros entornos y ahora se está utilizando para explorar el potencial de los juegos para aprender.

Juegos para aprender

La gente básicamente se siente atraída por los juegos por las siguientes razones:

  • Nos dan un objetivo claramente definido. En el mundo real la decisión de perseguir un objetivo y decidir qué objetivo perseguir es totalmente nuestra, pero en el mundo del juego no tenemos que decidir ya que el juego nos dice qué objetivo perseguir.
  • Abordan una necesidad profunda de sentirnos productivos. Nos hacen sentir que estamos progresando hacia nuestros objetivos, aunque estos objetivos solo existan en un mundo puramente digital. Se trata de un sentimiento importante y que se puede aplicar al concepto de juegos para aprender.
  • Generan descargas de dopamina en nuestro cerebro al recompensarnos con insignias, logros o nuevo equipo cada vez que logramos una meta.
  • Por lo general empiezan siendo fáciles y progresivamente se vuelven más difíciles. Esto nos facilita sumergirnos en un estado de flujo. El flujo es cuando estamos tan intensamente concentrados en una tarea que el tiempo parece que se desvanece.

Algunos juegos también tienen un aspecto social, que puede atraer a la gente y hacer que se queden para pasar tiempo con sus nuevos amigos en línea.

Lo que mantiene unido todo lo anterior es que jugar es divertido.  Es a la vez desafiante, gratificante y entretenido.

Sin embargo, también podemos decir que se puede aprender jugando.

Usar juegos para aprender

La escuela no es inherentemente divertida. Puede que no sea una revelación trascendental, pero es importante porque debería serlo.

Aprendemos mejor cuando estamos tan completamente involucrados que no nos parece que estemos aprendiendo, sino simplemente disfrutando.

¿Educar o enseñar?

Si lo pensamos bien, aprender jugando es la forma natural que tienen los niños de aprender. Usamos canciones y bailes para enseñar el alfabeto y ruidos divertidos para enseñar a los niños que la vaca hace "muu".

Usamos juegos educativos para niños, como manualidades, para que aprendan los colores, la física básica y para mejorar su coordinación óculo manual.

Luego, en algún lugar del camino, la educación se convierte en clases totalmente teóricas. Te hablan durante ocho horas al día, cinco días a la semana, y luego se espera que vomites la información en una página.

Todo sobresalientes

Para empeorar las cosas, estás presionado para sacar buenas notas y si no lo haces, vas a tener que repetir mientras tus amigos avanzan sin ti.

¿Te imaginas el efecto que tiene eso en una persona? No estamos aquí para hablar sobre los fallos del sistema educativo, sino sobre el papel de los juegos para aprender.

Los juegos para aprender, al ser inherentemente divertidos y atractivos, tienen la capacidad de enseñar muchas habilidades. Los videojuegos didácticos pueden enseñar matemáticas, inglés, historia, humanidades, resolución de problemas, física. La lista sigue.

Videojuegos didácticos

Para ayudar a explicarlo, la diseñadora de juegos americana, Jane McGonigal ha hablado sobre cómo los juegos para aprender pueden hacer del mundo un lugar mejor.

En pocas palabras, Jane creó juegos específicamente para demostrar que sirven para fomentar la colaboración y desarrollar habilidades útiles en el mundo real. Ella cree que los videojuegos didácticos pueden ayudarnos a resolver problemas globales como el hambre, la pobreza, el cambio climático, los conflictos y la obesidad.

Esto se debe a que los juegos nos facilitan concentrarnos intensamente en problemas extremadamente complejos y difíciles.

La educación es compleja y relevante para nuestro entorno

Además, los juegos educativos para niños y los juegos en general, podrían ser la solución a los problemas a los que todos nos enfrentamos al estudiar una educación superior y entrar en el mercado laboral.

El sistema educativo en el que crecimos fue creado para formar a la gente para convertirse en trabajadores que se quedarían en una empresa durante la mayor parte de sus vidas y luego se jubilarían. El mundo ya no es así.

Nuevas generaciones y nuevos hábitos de trabajo

Se calcula que, de media, un trabajador americano habrá tenido más de 10 empleos diferentes al cumplir los 45 años, un número que probablemente crezca a medida que se creen nuevos y diferentes tipos de empleos y a la gente cada vez le cueste más descubrir lo que quiere hacer en la vida.

Además, habrá trabajos totalmente diferentes en el futuro, a medida que los avances en IA, robótica y tecnología hagan que algunos trabajos queden obsoletos y traigan nuevos retos.

Los juegos para aprender, al ser naturalmente atractivos y complejos, pueden enseñar a una generación futura cómo mantener puestos de trabajo donde se les requerirá trabajar con y en los robots del futuro.

Así que, ahora ya entiendes cómo se puede aprender jugando con juegos educativos para niños. Pero, ¿cómo pueden ayudarnos en el mundo real?

Echemos un vistazo a algunos ejemplos prácticos de juegos.

Juegos para aprender: ejemplos del mundo real

Minecraft es un juego en el que construyes un mundo a tu alrededor extrayendo, combinando y colocando recursos.

El mundo está ambientado en una cuadrícula, de manera que se requiere planificación y matemáticas básicas para crear lo que los jugadores llaman "builds".

Al igual que otros juegos educativos para niños, Minecraft se ha utilizado para ayudar a enseñar programación, matemáticas y colaboración. Aunque fue llevado al siguiente nivel en 2016.

Aprender jugando a Minecraft en la escuela

Mojang se asoció con Microsoft para crear una versión de Minecraft diseñada específicamente para aprender jugando en escuelas: Minecraft Education Edition.

Básicamente, fue construido con ciertas modificaciones que hacen más fácil aprender jugando a programar y colaborar con compañeros de clase.

Lo mejor de todo es el precio, ya que cuesta solo 5 $ por estudiante y año y las escuelas reciben el primer año gratis cuando actualizan sus sistemas operativos Windows.

Lo que significa que es asequible y práctico, una gran preocupación a la hora de cuadrar los presupuestos de educación. Pero, Minecraft no es el único ejemplo de juegos educativos para niños.

Temas contemporáneos abordados en juegos educativos para niños

Hay otros, como SimCityEdu, que enseñan a los estudiantes habilidades relevantes para la vida del siglo XXI.

Por ejemplo, SimCity añadió el "desafío de la contaminación", para que los jugadores puedan aprender jugando ciencia y su compleja relación con el medio ambiente.

SimCity también permite a los niños aprender jugando planificación urbana, gestión de recursos y muchas otras cosas. Sin embargo, hay algo aún más emocionante que está haciendo evolucionar el papel de los juegos para aprender y los juegos educativos para niños...

Se están creando escuelas enteras basadas en el concepto de usar juegos educativos para niños para enseñar a los estudiantes.

El siguiente nivel de los juegos para aprender: gamificar el aula

En 2007, un grupo de diseñadores de juegos de Nueva York fundó una organización sin ánimo de lucro llamada Institute of Play.

Diseñan escuelas, programas de formación para educadores, currículos e incluso seminarios de formación para empresas, a fin de crear experiencias de aprendizaje basadas en los principios de aprender jugando.

No solo usan videojuegos didácticos, sino que usan juegos de todo tipo. Llaman a estas escuelas su "Misión para aprender".

Juegos para aprender: aprender más que simples trivialidades

Hay noticias aún mejores: el Institute of Play no es la única institución que usa juegos para aprender. Codecademy usa gamificación para enseñar a sus estudiantes a programar.

Y también hay otros como ellos. Duolingo usa gamificación para enseñar nuevos idiomas.

Un último ejemplo: los videojuegos didácticos tienen el potencial de ser utilizados para formar a cirujanos. La cirugía robótica es la práctica de usar robótica y maquinaria para ayudar a los cirujanos con tareas complejas, como extirpar un tumor del cerebro.

Como puedes imaginar, esto requiere un alto nivel de precisión y de coordinación óculo manual, además de un buen pulso y nervios de acero.

Según un estudio de Kilic y otros del departamento médico de la Universidad de Texas de Galveston, disparar a alguien a la cabeza mientras corres y esquivas en juegos de disparos podría ayudar a la próxima generación de cirujanos a salvar vidas en el mundo real.

Al igual que los videojuegos, los controles de cirugía robótica requieren el uso de ambas manos y requieren que los operadores sigan sus actividades en una pantalla. Los cirujanos son entrenados a usar estas máquinas en simuladores.

Otro estudio en 2007 también encontró que jugar a videojuegos justo antes de los simulacros de cirugía mejoraba las habilidades de los médicos. Al parecer, esto funciona de verdad.

Entonces, ¿por qué no se aceptan más ampliamente los juegos para aprender? ¿Por qué la gente todavía se burla de la idea de juegos para aprender?

Contratiempos en el uso de juegos para aprender

Todo lo que hemos hablado hasta ahora indica que los videojuegos didácticos están posicionados para liderar el próximo gran cambio en la educación. Parece que pueden resolver muchos defectos inherentes del sistema... pero eso es solo una versión del debate.

El mayor problema con el uso de juegos para aprender es nuestra falta de comprensión. Aún no hay muchos estudios sólidos que sugieran los beneficios de los juegos para aprender.

"A pesar de todo el entusiasmo en torno a los juegos para aprender, muy pocos estudios han examinado si los videojuegos mejoran el rendimiento en el aula y el rendimiento académico", dice Emma Blakey, una estudiante de doctorado en psicología del desarrollo de la Universidad de Sheffield de Inglaterra.

Ella también dice que, "sabemos que la memoria es una habilidad cognitiva crucial para el aprendizaje escolar, por lo tanto, jugar a juegos que desafían la memoria debería, en teoría, conducir a mejoras en el comportamiento en el aula y en las habilidades académicas". "Pero solo podremos determinar si esa noción es correcta con más estudios".

Además de eso, está la gran cantidad de formación que debe hacerse para ayudar a los docentes a usar juegos para aprender.

De hecho, si alguna vez has enseñado a tus abuelos a usar un smartphone, seguro que entiendes las dificultades de enseñar algo a alguien que ha estado haciendo las cosas de la misma manera durante mucho tiempo.

"Los juegos digitales no pueden ser tratados como la última solución rápida para el sistema educativo", dice Brian Waniewski, antiguo director administrativo del Institute of Play. Señala que, "pueden parecer una bendición, un libro digital de próxima generación que reduce aún más la necesidad de recursos humanos".

"Sin embargo, los juegos por sí solos no harán que las escuelas sean más eficientes, reemplazarán a los docentes ni servirán como un recurso educativo que pueda llegar a un número infinito de estudiantes".

Educar mediante videojuegos educativos es caro

También está el problema del coste. Los videojuegos requieren herramientas caras, como tabletas, ordenadores, acceso a Wi-Fi potente. Y luego está el coste de los juegos en sí.

Los juegos para aprender asequibles como Minecraft Education Edition, junto con la reducción del coste de la tecnología, están ayudando a solucionarlo, aunque aún es un problema.

Finalmente, existe el argumento de que los juegos para aprender son una distracción. Este es un argumento válido: los juegos pueden distraer a los estudiantes si se les permite hacer lo que les plazca.

Sin embargo, eso no quita valor a la idea de usar juegos para aprender. En realidad, los juegos educativos para niños tienen que implementarse adecuadamente. Con la orientación adecuada, los estudiantes no se distraerían.

Aprender mediante juegos educativos para niños

¿Son los juegos para aprender algo positivo?

Los juegos para aprender tienen sus aspectos positivos y, a medida que la tecnología mejore, esto será cada vez más evidente. De hecho, si examinamos los eventos de 2020 y el impacto que tuvo la COVID-19 en la educación. Durante el confinamiento, la enseñanza a distancia se convirtió en la norma.

Una encuesta realizada en el Reino Unido por YoungMinds concluyó que el 74 % de los docentes consideraba que el cierre de escuelas tenía un impacto negativo no solo en la educación de los estudiantes, sino también en su salud mental.

Los videojuegos didácticos no pueden llenar ese vacío, pero hubo un aumento en el tiempo invertido en juegos durante la pandemia.

El tiempo de juego aumentó 1,5 horas durante el confinamiento y el 14 % de la gente descubrió los videojuegos por primera vez, según un estudio de Ipsos Mori.

Los efectos de un aumento del tiempo de juego

El estudio también muestra que el 29 % de los jugadores informaron que los videojuegos tenían un efecto positivo en su salud mental durante el confinamiento. 

Así que, en caso de tener que volver a un estado de confinamiento, los videojuegos podrían desempeñar un papel en la lucha contra los problemas de salud mental.

Aunque sería irresponsable fomentar su uso excesivo, un tiempo de juego controlado podría ayudar a mantener a los estudiantes en un estado de ánimo positivo. Esto contrarrestaría las implicaciones negativas del confinamiento, tal y como señalaron los docentes.

Los videojuegos didácticos agudizan la mente de los estudiantes

Y, a su vez, ayudaría a agudizar la mente de los estudiantes. Sabemos que hay habilidades que los gamers pueden utilizar en la educación y viceversa.

Así que, y aunque los juegos no serían una solución definitiva para el aprendizaje en una situación de confinamiento, podrían ser útiles si se implementan correctamente. En base a esto, no cabe duda de que los juegos educativos para niños tienen beneficios primarios y secundarios, particularmente en determinadas situaciones.

Videojuegos educativos

El futuro de los juegos para aprender

El futuro para los niños en la escuela ahora y para las futuras generaciones es prometedor. Videojuegos como Minecraft y SimCityEdu están allanando el camino para un nuevo género de juegos educativos para niños.

La financiación de grandes empresas como Microsoft, junto con una aceptación general de la idea de usar juegos para aprender en clase, hace que el futuro sea halagüeño.

Los juegos para aprender experimentarán importantes avances en los próximos años. A medida que se publiquen más estudios y los docentes se conciencien de los beneficios de los videojuegos didácticos, surgirán nuevas formas de incorporarlos al plan de estudios.

Además, como mínimo, los MMO pueden enseñarnos a sobrevivir en un mundo postapocalíptico.

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